Merritt Edson

Général

1909-?

 

Commandant de division américain stationné à Guadalcanal. Sa division prit part à la destruction d'éléments japonais en Octobre 1942. Une crête témoin de combats sanglants porte même son nom.

Edson est né à Rutland dans le Vermont mais il grandit dans la ville de Chester également au Vermont. Après ses études secondaires il étudie à l'université du Vermont pendant deux ans. Le 27 Juin 1916, il quitte l'université en tant que membre du premier régiment de la garde nationale du Vermont et il est envoyé à Eagle Pass au Texas afin de servir sur la frontière mexicaine. Il retourne à l'université en Septembre 1916, mais il s'engage l'année suivante, le 26 juin, dans le Corps de réserve des Marines. Il est nommé sous-lieutenant dans l,USMC le 9 Octobre 1917 et en septembre de l'année suivante il prend la mer vers la France avec le 11e régiment des Marines. Ce régiment ne participe à aucun combat, mais pendant les six derniers mois de sa tournée européenne, Edson commande la compagnie D du 15e bataillon des Marines, qui a été mis sur pied exclusivement pour assister à la tenue d'un plébiscite à Schleswig-Holstein en Allemagne. Par contre cette mission n'a jamais eu lieu car les États-Unis n'ont pas ratifié le traité de Versailles. Après la Première Guerre mondiale, Edson est nommé à différentes positions qui lui donneront les qualités requises pour occuper des postes de haut commandement qu'il obtiendra plus tard dans sa carrière. Il est promu lieutenant de vaisseau le 4 juin 1920 et passe deux ans à Marine Barracks, Quantico en Virginie en tant qu'adjudant au service des inscriptions de l'institut du Corps des Marines, après quoi il est envoyé brièvement en Louisiane pour surveiller la poste. Son intérêt pour l'aviation militaire le mène à appliquer pour une formation de vol à la base aéronavale de Pensacola en Floride, il y gagne ses ailes d'or et devient aviateur naval en 1922. Peu de temps après on lui ordonne de se rendre à la station aérienne de la Marine à Guam, où il apprend à connaître les îles Mariannes avec lesquelles sont nom sera intimement lié plus tard. Il est de retour aux États-Unis en 1925, il prend un cours approfondi sur les tactiques aériennes avancées à Kelly Fields au Texas.

En septembre 1929, il rentre aux États-Unis et est assigné comme instructeur de tactiques pour les lieutenants de Marine novices à The Basic School à Philadelphie. Son service terminé, il est assigné au service du War Plan Officer au dépôt de matériel de Philadelphie pour les quatre prochaines années. Ce type de service n'est pas nouveau pour Edson puisqu'il a été associé de près au développement des armes légères avec le Corps des Marines. En 1921, il est membre de l'équipe de tir gagnante des Corps de Marine lors des concours nationaux à Camp Perry dans l'Ohio. En 1927, 1930 et 1931, il sert dans les équipes de fusil et de pistolet comme assistant entraîneur. En Juin 1941, il est transféré une nouvelle fois à Quantico pour commander le 1er bataillon du 5e régiment des Marines qui est rebaptisé 1er bataillon indépendant en janvier 1942. Les exercices d'entrainement qu'il dirige dans les mois qui suivent avec les transports rapides de la Marine mènent à la création du 1er bataillon Raider de la Marine au début de 1942. Cette unité deviendra un modèle pour chacun des bataillons Raider qui sera créé au cours de la guerre.

Edson est promu au rang de colonel le 21 mai 1942. C'est la défense de Lunga Ridge sur Guadalcanal du 13 au 14 septembre 1942 qui fera connaître plus tard Edson. Son bataillon Raider et deux compagnies du 1er bataillon de parachutistes sont envoyés le long d'une crête tout juste au sud d'Henderson Field. Ils étaient censés se reposer un peu à cet endroit, mais des troupes japonaises ont subitement attaqué la position le premier soir, pénétrant le côté gauche de sa ligne de défense et forçant un repli vers une position de réserve.

Environ 800 Marines résistent aux assauts répétés de plus de 2 500 japonais sur la "crête sanglante", c'est ainsi qu'elle est maintenant appelée. Pour les hommes du 1er bataillon Raider, qui subissent 256 pertes, elle s'appelle "la crête d'Edson", en l'honneur de l'officier "qui était partout encourageant, cajolant et corrigeant la situation en s'exposant continuellement au feu de l'ennemi". Son surnom, "Red Mike", origine de sa barbe rousse qu'il portait à l'époque du Nicaragua, c'était également son nom de code pendant cette bataille. Depuis ce jour il est connu par tous sous le nom de "Red Mike". C'est pour cette action, la bataille de la crête Edson, qu'il reçoit la médaille d'honneur. Après la bataille d'Edson, il devient commandant du 5e régiment des Marines. Cette fonction en fait un des premiers commandants des combats au fleuve Matanikau du 23 septembre au 9 octobre 1942. En août 1943, il est nommé chef d'état-major de la 2e division des Marines, qui se prépare pour la bataille de Tarawa. Il prépare une évaluation de la situation pour cette opération qui se révélera étonnement précise, elle est devenue depuis un classique de la littérature militaire du Corps des Marines. Pour cette action, il reçoit la médaille Legion of Merit et est promu au rang de général de brigade le 1er décembre 1943. Plus tard, il est nommé assistant au commandant de division de la 2e division des Marines et participe à la bataille de Saipan et la bataille de Tinian. On lui décerne la médaille Silver Star pour ces batailles. Le général de brigade Edson devient chef d'état-major de la force navale du Pacifique et il reçoit, en octobre 1944, la médaille Gold Star à la place d'une deuxième médaille Legion of Merit. Il passe 44 mois en service dans les zones de combat. Lorsqu'un jeune officier lui demande quand il espère être de retour aux États-Unis, Edson lui répond "Lorsque la guerre sera terminée, lorsque le travail sera terminé".

Après la Seconde Guerre mondiale, Edson occupe plusieurs postes de commandement jusqu'à sa retraite du Corps des Marines le 1er août 1947. Il occupe ensuite plusieurs emplois dont celui de directeur de la National Rifle Association. Il se suicide le 14 Août 1955 et est inhumé au cimetière d'Arlington

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