James Somerville

Amiral

1882-1949

Officier de carrière britannique qui commandait les unités qui ont menées le raid sur Mers El-Kébir, en 1940.

Il s'enrôle dans la Royal Navy en 1897et devient lieutenant en 1904. Durant la Première Guerre mondiale, il participa au débarquement à Gallipoli et est promu capitaine en 1921. Durant l'entre-deux guerres, Somerville est instructeur au Collège de Défense impérial. Il est promu au grade de contre-amiral le 12 Octobre 1933. Il commande de 1936 à 1938 la flottille de destroyers de la Flotte méditerranéenne et durant la Guerre d'Espagne, il aida à protéger les Républicains de Majorque. De 1938 à 1939, il accepte un commandement dans les Indes Orientales avant de se retirer pour raisons de santé.

Au début de la guerre, Somerville supervise l'installation de nouveaux radars terrestres. En Mai 1940, il participe sous les ordres de l'amiral Ramsey à l'évacuation de Dunkerque. Suite à l'armistice franco-allemand, il est désigné par Winston Churchill pour prendre le commandement de la force H qui doit exécuter l'opération Catapult et notamment l'élimination de la flotte française à Mers-El-Kébir. Churchill lui dit alors ceci: Vous êtes chargé de l'une des tâches les plus désagréables et ingrates qu'un amiral britannique ait jamais été confrontée, mais nous avons une entière confiance en vous et comptons sur vous pour la mener à bien sans relâche. Un peu désabusé, Somerville fait tout ce qu'il peut pour obtenir un accord avec l'amiral Gensoul, chef de la flotte de Mers-El-Kébir. Mais presser par l'Amirauté et par Churchill, il se voit contraint d'ouvrir le feu sur la Marine française à 17H55. Il inflige alors de lourdes pertes aux forces françaises. Néanmoins, il laisse s'échapper le croiseur Strasbourg ainsi que 5 contre-torpilleurs. Il stoppa le feu à 18H04 malgré le fait qu'il n'ait pas achevé les cuirassés français. Il mit quelques jours plus tard en place un raid aérien pour achever le Dunkerque qui conduisit à la destruction de deux navires de faibles importances. Le 9 Février 1941, il organise un raid sur Gênes et participa à l'attaque et à la destruction du Bismarck. Il assura aussi la protection de plusieurs convois en Méditerranée. En mars 1942, il devient chef des forces navales britanniques aux Indes en remplacement de l'amiral Layton. Suite à la capitulation de Singapour, la flotte s'est établie au Sri Lanka. Insatisfait des conditions de sécurité de la base, il transfère la flotte sur l'atoll Addu dans les îles Maldives. La prise de la Birmanie par les japonais obligea une partie de la flotte à se réfugier en Afrique de l'Est. En 1944, il mit en place une série de raids agressifs sur les positions japonaises des Indes néerlandaises permettant à ses troupes d'acquérir de l'expérience.

 

Le 8 Mai 1945, Somerville est promu amiral de la Flotte et prend sa retraite peu après.

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Ó Sites JPA, 2013